Summer 2016 news from Abrazo House

Noticias verano 2016 desde Abrazo House

(en español abajo)

Happy Equinox!

The cusp of another autumn. We wake up in the half-light and hear birdsong during morning meditation, and gather windfall peaches from the road by our neighbour’s house to supplement our own harvest. The light slants down from high summer into golden fall. A few days ago we lit a fire in the woodstove for the first time since spring. Despite the endless drip-feed of bad news, despite the niggling sense at the edge of your mind that all is not well with the world, the globe still manages to struggle along on its annual journey around the sun.

As you may remember from our Spring newsletter, in June we were poised to start work on a new project to build two cob eco-houses in the same village as Abrazo House. After months entangled in the brambles of Spanish bureacracy, we were confident that we would soon be receiving the final go-ahead to proceed with the building work.

Well, we spoke too soon. A season later the project is still stalled. Even though we have jumped through all the hoops placed in our path by the municipal and regional government, we still can’t start building because of a conflict with the local water company.

(If you want to know the boring details: When we bought the land eleven years ago there was already a water main crossing it. The local representative of the water company insists we have to move this water main from our land out to the nearest highway—a ruinously expensive, pharaonic project that we would have to undertake at our own expense, and which would conveniently include a nice fat installation fee for the company! And though the town hall support our position, we are told we still can’t proceed without the approval of the water company, who seem to be digging in their heels.)

We all know, sadly, that laws are often made to benefit corporations, not citizens. An egregious example is the infamous “tax on the sun” which has made it effectively inviable for individuals to generate their own electricity from solar photovoltaic panels—in Spain, one of the countries of Europe with the greatest potential for solar energy! But until now we hadn’t appreciated at a personal level just how inconvenient corporations can make life for anyone who threatens to eat into their unearned profits.

One of our goals when we embarked on the project known as Abrazo House, a decade ago, was to demystify the process of building. To build your own shelter is a natural human activity and a universal desire (at least nearly everyone we have met over these eleven years seems to share the dream of building their own house; but admittedly that might be a biassed sample).

We believe that we’ve proved by our own experience that building with your own hands, using natural, low-impact materials and for relatively little money, is not only a healthy and fulfilling activity in itself but also a path to freedom from the “system”. To build a beautiful, comfortable, ecological home is well within the means and skill of the average individual or family. The main obstacles to natural building, in fact, are not principally economic, technical or logistical, but political, legal, cultural, and social. They are to do with the artificial scarcity and costs of building permission, and the legal obstacles placed in the way of anyone who dares to think beyond the concrete boxes churned out by the conventional building industry. As I wrote a few years ago in The Land magazine: “While it’s perfectly legal to build a hideous concrete chalet almost anywhere, getting permission for a lovingly crafted cob, adobe or straw-bale structure is often impossible and always expensive…. while you can build a basic straw-bale dwelling of 40m2 for as little as €2000 in materials, planning permission will set you back around €6000—if you can get it, which is very unlikely.”

However, despite everything, I still think we are relatively fortunate to be living in Spain, where building regulations and their enforcement are flexible enough that quite a few people are able to achieve their self-build dreams.

In any case, the summer hasn’t been a total wash-out. Bruno and Liesbeth, our collaborators in the new cob project, have arrived from Belgium and are now comfortably installed in their yurt. And with the kind help of volunteers, we cut, de-barked, hauled and stacked about 100 eucalyptus logs on a friend’s land nearby. They should yield enough timber for both new houses, at an enormous saving over the cost of buying the same amount of wood in a timber yard. But probably the greatest yield from the summer has been rediscovering the joy of working outdoors in beautiful scenery. And now and then jotting down the occasional haiku, in an attempt to capture the moment…

peeling bark,
the t-shirt sticks
to my back

With warmest wishes,

Family Alcock-Garrido

PS. For those who missed it, our two books are now both available online to download for free, or you can buy a printed copy:

Robert will be giving a presentation of the two books at ANTI bookshop in Bilbao next Thursday, 29 September, at 8pm.

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¡Feliz equinoccio!

El umbral de otro otoño. Despertamos en la penumbra y escuchamos el canto de los pájaros durante la meditación de la mañana; recogemos melocotones del vecino caídos en la carretera para complementar la cosecha. La luz se inclina poco a poco hacia abajo, desde lo alto enl verano hasta el otoño dorado. Hace unos días encendimos la estufa de leña por primera vez desde la primavera. A pesar de la gotera sin fin de malas noticias, a pesar de la sensación en el borde de la mente de que todo no va bien con el mundo, el globo todavía consigue seguir en el camino de su viaje anual alrededor del sol.

Como recordarás de nuestro boletín de primavera, en junio, después de meses enredados en las zarzas de la burocracia española, estábamos seguros de que pronto recibiríamos la licencia para comenzar con la obra de dos casas de barro en el mismo pueblo que Abrazo House. Pero hablamos demasiado pronto. Una temporada más, y el proyecto todavía está paralizado. Aunque hemos saltado a través de todos los aros colocados en nuestro camino por los gobiernos municipal y regional, todavía no podemos comenzar a construir debido a un conflicto con la compañía de agua local.

(Si deseas saber los detalles aburridos: cuando compramos la finca hace once años, ya pasaba la red municipal de aguas por ella. El representante local de la compañía de agua insiste en que tenemos que mover esta tubería por terreno público — un proyecto faraónico, excesivamente caro, que tendríamos que asumir, y que convenientemente incluye una gorda tarifa de instalaciónpara la empresa. Y aunque el Ayuntamiento apoya nuestra posición, nos dicen que todavía no podemos proceder sin la firma de la compañía del agua, que parecen haberse puesto obstinados.

Todos sabemos, lamentablemente, que las leyes se hacen a menudo para el beneficio de las empresas, no los ciudadanos. Un ejemplo notorio es el infame “impuesto al sol“, que ha hecho inviable al autoconsumo de electricidad generado con paneles solares fotovoltaicos—en España, uno de los países de Europa con mayor potencial para la energía solar! Pero hasta ahora no habíamos apreciado a nivel personal lo incómodo que pueden hacer la vida las corporaciones a quienes amenazan con comerse sus ganancias no merecidas.

Uno de nuestros objetivos cuando embarcamos en el proyecto llamado Abrazo House, hace una década, fue desmitificar el proceso de construcción. Construir tu propia vivienda es una actividad natural humana y un deseo universal (por lo menos, casi todo el mundo que hemos conocido durante estos diez años parece compartir el sueño de construir su propia casa; pero hay que reconocer que podría ser una muestra parcial).

Creemos que nuestra propia experiencia demuestra que construir con tus propias manos, usando materiales naturales, de bajo impacto y por relativamente poco dinero, no sólo es una actividad sana y gratificante en sí, sino un camino hacia liberarse del “sistema”. Construir un hogar hermoso, cómodo, y ecológico está dentro de las capacidades y los medios de el típico individuo o familia. Los principales obstáculos a la construcción natural, de hecho, no son económicos, técnicos ni logísticos, sino políticos, legales, culturales y sociales. Tienen que ver con la escasez artificial y los costos de los permisos de construcción y terrenos urbanizables, y los obstáculos jurídicos a cualquiera que se atreva a pensar más allá de las cajas de cemento ofrecidas por el sector de la construcción convencional. Como escribí en la revista The Land hace unos años: “Mientras que es perfectamente legal construir un horroroso chalet de hormigón en casi cualquier lugar, obtener permiso para una casa echa a mano y con amor en cob, adobe o paja es a menudo imposible y siempre caro… mientras que puedes construir una vivienda básica de paja de 40m2 por tan solo 2000 € en materiales, conseguir un permiso para hacerlo te costará alrededor de 6000 €, si lo puedes conseguir, que es muy poco probable.

Sin embargo, a pesar de todo, aún creo que somos relativamente afortunados de vivir en España, donde las normas de construcción y su aplicación son lo suficientemente flexibles como para que algunas personas pueden alcanzar sus sueños de autoconstrucción.

En cualquier caso, el verano no ha sido un fracaso total. Bruno y Liesbeth, nuestros colaboradores en el nuevo proyecto de cob, han llegado desde Bélgica y ahora están cómodamente instalados en su yurta. Y con la ayuda de voluntarios, hemos cortado, pelado, y apilado unos 100 troncos de eucalipto en el terreno de un amigo y vecino. Debe de ser suficiente madera para ambas casas, con un enorme ahorro en el costo de comprar la misma cantidad de madera en un almacen. Pero creo que el mayor beneficio del verano ha sido redescubrir la alegría de trabajar al aire libre en un lugar hermoso. Y de vez en cuando escribir algún haiku, en un intento de capturar el momento…

pelando cortezas,
la camiseta se pega
a mi espalda

Con mejores deseos,

Familia Alcock-Garrido

PS. Si te lo has perdido, nuestros dos libros están disponibles para descargar gratis, o comprar una copía impresa:

Robert dará una presentación de ambos libros en la Librería ANTI de Bilbao el jueves que viene, 29 de septiembre, a las 20h.

Published
22nd September 2016